Dunedin to Portobello, New Zealand

Distance: 40 miles
Time on bike: 1.5 hour

We start the day with a ride to the steepest street in the world, going up and down it in first gear; although there was some apprehension about riding down, since all other tourists had opted to walk up, and some of them wondered how we’d get the bikes down, we did manage to get down quite easily with the help of gravity and the engine doing most of the braking. But we wouldn’t want to do a 3 point turn on this street!

As the weather seems to be quite nice, we decide to head for the Otago peninsula, the wildlife capital of New Zealand because of the bird and sea life that the coast attracts. This includes the rare NZ sea lions that we have seen quite closely already, the yellow eyed penguin that we’ve yet to see, the blue penguin, which is the smallest in the world, but that we managed to see with Anne in Australia. But most importantly of all, it’s the breeding ground of the Royal Albatross, and it is the only place in the world where these magnificent birds with a wingspan of over 3 meters nest close to human civilisation.

We stop at sand-fly beach for a walk as it’s a nesting ground for the yellow eyed penguin, but we’re too early in the day to see them so we get back to the bikes and ride the blustery road to the north end of the peninsula where there is the Royal Albatross visitor centre and a Fort.

As we were recommended to go late in the day for the best change of sighting, we pop over to a nearby café with a great view point and enjoy a lovely hot chocolate. We get to the Albatross centre at about 2.30 pm and have a little look around outside to see if we can spot anything but have no luck. To absorb a bit of time so we go inside the centre and spend an hour reading all the information about the albatross and local wildlife. At 3.30 pm we decide to go for the last tour of the day, and it’s just the two of us and our guide – a Maori lady who can trace her ancestors back three generations to the chiefs of the Maori tribes that originally inhabited the peninsula.

The tour begins with an informative talk about the life cycle and habits of the Royal Albatross; this is then followed by a video. It’s amazing to learn that the chicks spend four years circumnavigating the southern hemisphere of the earth. Their first flight is to Chile, 9,500 km away, where they glide to non-stop over eleven days without resting, sleeping or eating. They then return to New Zealand, at the peninsula where they pair with a mate who they remain with for life. It takes then two years for them to produce their first chick which takes a year to raise. The chick will grow to 13 kg, twice as heavy as an adult, before slimming down and getting in shape for their first flight.

The tour takes us into the fort where the ‘piece de resistance’ is the ‘disappearing gun’ designed by Sir W.G. Armstrong who manufactured the gun at Elswick works in Newcastle-Upon-Tyne. The gun was used over 400 times in practice, but was not used during WWI or II. It was restored in the 1970’s and is in full working condition. It has a range of five miles and is apparently the only breach loading gun of its kind.

We then head off to the viewing gallery which overlooks part of the nesting area of the Royal Albatross. At this time of the year the chicks are still in the nest as they have attained sufficient size and plumage to be left alone. The parents fly up to 500 km away before returning to feed the chicks by regurgitating some fish.

Although it was nice to see the chicks we were a bit apprehensive about whether we would actually see an albatross adult, with their wing span of over three meters, actually making an appearance. But, we were soon rewarded by a sighting of the majestic bird in flight as it returned to its chick. The wind is strong and as these birds aren’t particularly suited to landing on land so it takes a few minutes and several attempts before it can home in and touch down. At least this means the bird flies past where we are standing several times and we get to see it quite close up.

We spend about half an hour in the observation room and see several adult albatross come and go as they return to feed some of the 23 chicks born this year. It’s about 5pm when we leave the centre and we take a wander down to the beach nearby which is home to nesting blue penguins. Unfortunately the weather is deteriorating fast and we retreat to the bikes without seeing any penguins, but we do see a couple of sea lions. It starts raining quite hard as we get back to the bikes, it actually event starts haling as we ride off.

We stop at the nearest holiday park and get into a cabin for a reasonable £27 a night. We go for an early dinner and catch up with Lior and David who are also staying here before heading back to the room and write a bit of the journal and do some well overdue expenses.

Jour 394 – Mardi 17 Mai 2011. De Dunedin à Portobello, Nouvelle-Zélande.

Distance: 64 km– Temps à moto: 1.5 heures

Il fait beau ce matin, on arrive donc a partir du camping assez tôt, on passe dans Dunedin pour aller voir la rue la plus raide du monde qui est dans le livre des records ‘Guinness’, elle est assez raide, mais on la monte sans problème, puis on redescend en faisant attention de ne pas faire surchauffer les freins…

Comme il fait tellement beau on va faire un tour sur la péninsule d’Otago qui est la capitale de la faune de Nouvelle-Zélande. La cote de la péninsule attire de nombreux oiseaux et autres animaux qui vivent dans la mer, en particulier deux sortes de pingouins, des phoques, des lions de mer, des phoques et une colonie d’Albatros Royaux qui est la seule colonie d’albatros qui est sur la même Ile que des hommes.

On s’arrête à la plage de ‘sand-fly’  pour essayer d’y voir des pingouins, mais on apprend que les pingouins ne viennent que le soir et sont en haute mer pendant la journée, comme il y a beaucoup de vent et que notre balade sur la plage n’est pas trop agréable, on décide d’aller au Nord de la péninsule pour aller voir  les Albatros. Comme on nous a dit qu’on a plus de chance de les voir en fin d’après-midi on fait une pause dans un café pour y prendre un chocolat chaud et nous réchauffer avant d’aller au centre d’Albatros. On hésite un peu à faire le tour qui coute30 euros, mais comme il n’y a aucun Albatros du coté ou nous sommes, et qu’il y a un fort à visiter, on décide d’y aller. Il n’y a que nous à faire la dernière visite guidée de la journée à 3h30, et c’est une dame Maori dont les descendants étaient chefs dans la région qui nous guide.

La guide nous donne pas mal d’informations sur la vie des Albatros, c’est intéressant d’apprendre que quand les jeunes quittent leur nid, après un an, ils passent 4 ans à faire le tour de l’hémisphère Sud et que leur premier vol les emmène au Chili, a 9500km de là, et qu’ils y arrivent en 11 jours de vol ininterrompu ! Ils reviennent en Nouvelle-Zélande après 4 ans pour y trouver un partenaire qu’ils garderont à vie. Deux ans plus tard ils auront leur premier ‘poussin’ dont ils s’occuperont pendant un an pour le nourrir. Le poussin va peser jusqu’à 13kg et passe sa première année sur le  nid a développer ses superbes ailes et ils finiront par mesurer jusqu’à plus de 3 mètres d’envergure.

On fait ensuite le tour du Fort dont la partie la plus connue est le canon qui disparait qui était inventé pas Sir WG Armstrong qui avait lait construire le canon a Newcastle-Upon-Tyne en Angleterre.  Le fort avait été construit en cas d’attaque pendant les deux guerres mondiales, mais le canon ne fut utilisé que 400 fois pendant des exercices. Le canon a été restauré dans les années 70 et fonctionne encore de nos jours, et peut envoyer des boulets a 8km.

On passe ensuite dans la tour d’observation des Albatros. On voit tout de suite 4 ‘poussins’ dans l’herbe, ils sont assez gros et ressemblent presque a des moutons avec leur duvet. Nous ne sommes pas surs de voir des adultes car il y a 23 poussins, et leurs parents vont a plus de 500 kilomètres du nid pour chercher de quoi nourrir leur poussins, et il est impossible de prédir quand ils vont revenir. Leur passage est moins fréquent quand il n’y a pas de vent, mais avec le vent qu’il y a ce soir on a des chances, et après une dizaine de minutes d’attente, nous sommes contents de voir le premier adulte approcher, il plane gracieusement et après deux essais il atterris et vas un peu plus bas pour nourrir son poussin.

On a de la chance et on voit au moins 3 adultes arriver et repartir, ils volent assez près de la tour et on peut bien les observer, c’est un vrai plaisir. On voit aussi une colonie de cormorans qui est un peu plus bas. Après la visite guidée, on va faire un tour un peu plus bas pour essayer de voir des pingouins, mais il commence a pleuvoir et le vent est assez fort, on décide donc de reprendre la route et d’aller trouver le camping le plus proche.

On prend a nouveau une cabine, et on retrouve David et Lior dans la cuisine, le couple qu’on avait rencontré sur le sentier de Milford. On discute un bon moment avec eux puis après manger, on passe un peu de temps sur l’ordinateur à mettre le journal a jour.