20 miles east of Song Kol to Song Kol, Kyrgyzstan

Distance: 40 miles
Time on bikes: 2.5 hours

It was cold last night, but with the combination of a few layers, the bike jackets on top of us and the tarpaulin draped over the tent, it wasn’t too uncomfortable and we both got a good nights sleep. This has probably been one of our most scenic camping spots of the trip so far, but we’re keen to move on so we can get to Song Kol.

We get the tent kit packed away and after a light breakfast of Ovaltine with bread, we get going at 9 am. Before setting off though, Carl has to attach a few cable ties to his pannier to replace the missing door hinge and also replace two bolts on the rear mudguard which must have shaken loose on the roads yesterday. The bolts purchased at the market in Karakol have been put to good use already.

The road, although gravelly, is not too bad and we can ride along at about 20 mph. We’re about twenty miles from the edge of the lake in a straight line, so it shouldn’t take us too long to get there. After about thirty minutes of riding however, the road starts to go in a northerly direction and we’re supposed to be heading east. When we see a couple of guys by the side of the road we ask which way to Song Kol. Not surprisingly, we’re going the wrong way and need to turn back.

This is when Béné remembers Christiane telling her she made the same mistake, so we need to retrace our steps about five miles to a fork in the road. Still, as the surface is ok, we’re not too upset as the scenery has been fantastic.

When we get to the fork we take the track going left, just as Christiane had told us. This again is quite a good surface and we just need to slow down in places where the gravel is a bit deeper or where the track has been eroded. After about another thirty minutes of riding along a valley, where we stop to collect some more water from the river, we get to the point we’d been both looking forward to and dreading. The track goes up in altitude from about 2,600 m to 3,100 m through a series of gravelly hairpin bends. We’ve done roads like this in Europe, but this is just a gravel track and is something new for both of us.

With each bend, the surface is slightly different and we approach quite conservatively. I’m sure that in off road riding schools they don’t tell you to ride with your legs dangling either side of the bike, but here it seemed to make perfect sense. On the hairpins, there was no ‘drifting it around’ or ‘power sliding through’, just steady forward progress, often tackling the corners as if they were a 50 p piece.

We stop a few times to give both us and the bikes a rest. At least there is cloud cover and the air is cool enough to keep the engines from overheating on the slow drag up the hill. This is the first time we’ve tackled a gravel gradient like this since the ride up to the Almaty lake, when Carl’s bike broke down. So there is a bit of apprehension that the bikes will be reliable and get us to the top.

Soon enough however we reach the top and it appears to be a plateau, so we don’t have to tackle any more hills for the time being. We ride along and after a few minutes we get the first glimpse of the lake Song Kol. It’s overcast and cold, so not quite the idyllic mountain lake we were hoping to see. But we’ve come a long way to see this and have left ourselves a few days to relax here. Hopefully the weather will improve.

As we ride along closer to the lake, the clouds ahead look heavy and we can see torrential rain falling in the mountains to the left of us and over the lake to the right of us. Maybe we’ll be lucky and manage to get through it? We discuss what to do if it starts to rain – do we keep going, set the tent up, or turn back to where the skies were clearer? It’s not long before we need to make a decision and we decide to retreat; our choice being slightly swayed due to the thunder and lightning erupting around us.

We only ride about five minutes when we realise we’ve really dropped a clanger. Why did we keep riding when we could see it looked so bad up ahead? We pull the bikes off the road and quickly get the tarpaulin out to give us shelter between the bikes. We wait it out for about fifteen minutes before accepting that it looks like this rain is set to stay, and we go about getting the tent erected. Our kit is soaked and we wondered from the outset on this trip how we’d cope is such a situation. Normally with rain we could just keep going, but this track is so slippery in the rain that it would only be a matter of time before one of us would come off, and possibly cause damage to us or the bikes.

We manage to get the tent up in only a few minutes and just store the wet kit in the front porch of the tent. It’s good to be inside and dry and we soon get the sleeping bags out to get warmed up. Our only dilemma however is that it’s only 1.30 pm; so we do what comes naturally and just have an afternoon siesta with the sound of rain on the tent. We’re in no hurry.

Although the rain does subside, it soon picks up again and at 6 pm we decide to just stay where we are. We’ve got some nibbles in the tent and just have a lazy evening hoping for better weather tomorrow.

At about 7pm there is a lull in the weather which gives us a chance to poke our noses out of the tent. We are amazed to see that the surrounding hills have received a fresh dusting of snow. It makes the landscape look even more spectacular and we take the opportunity to have a walk towards the lake. However after about ten minutes we feel hailstones bouncing off our heads and we make a run for the tent and get settled in for the evening. A light dinner of bread and dried fish is on the menu.

Jour 127 – Lundi 23 Aout 2010. De 35 km a l’Est de Song Kol a Song Kol, Kyrgyzstan

Distance: 62 km – Temps a moto: 2.5 heures

Il a fait froid cette nuit maisnous avions mis plein d’epaisseurs sur les sacs de chouchage : nos vestes de moto, la housse de couette et une autre couverture et nous n’avons pas eu froid et nlous avons bien dormi. C’est l’un des plus beaux sites de campings que nous ayons trouve jusqu’à present. Nous sommes reveilles au bruit d’animeaux qui passent près de la tente, et de deux cavaliers qui s’arretent près de la tente discuter. Après cinq minutes ils repartent avec leur betes et nous les voyons au loin quand nous nous levons un peu plus tard. Après un chocolat chaud et du pain nous plions la tente et rangeons nos affaires. Carl fait deux reparations sur sa moto : une des fixations de sa sacoche s’est desoudee et est tombee, il la renfocre un peu et il a aussi perdu 2 boulons sur une partie plastique qu’il remplace avec deux des boulons qu’il avait achete au marche de Karakol. Nous partons vers 9 heures, le lac n’est pas trop loin nous espérons y arriver en une ou deux heures.

Le sentier est fait de gravier et ilest en bon etat, nous pouvons rouler a 30 km/h, mais après 30 minutes nous passons quelques yourtes et un petit village et la route prends la direction du nord qui nous semble ne pas être la bonne direction. Nous demandons donc a des locaux si nous sommes sur la bonne route, et ils nousdisent que nous sommes sur une impasse, et qu’il nous faut faire demi tour. Je me rappelle alors que Christiane nous avait parle de cette impasse…nous faisons donc demi tour, c’était une belle vallée a voir, et nous ne sommes pas presses.

Nous trouvons facilement le virage que nous avions rate, il est a 2600 metres d’altitdue, et prenons la bonne route. Le sentier longe une belle rivière d’eau claire et commence a monter. C’est un superbe centier qui monte e lacets le long de la montagne, il y a 36 virages et en peu de distance nous arrivons en haut a 3100 metres. C’est un sentier en gravier et les virages sont tous dans un etat different, nous avancons très doucement et prenons le temps de prendre des pauses. Nous sommes bien contents d’avoir du beau temps et de ne pas avoir trop chaud! Carl est un peu inquiet, sa moto n’a pas bien demarre hier et nous avons du le pousser pour l’un des demarrages, et nous ne sommes pas surs pourquoi, mais aujourd’hui elle demarre bien.

Une fois en aut, la route est plus plate et nous passons quelques fermes dont les chiens nous font la course, nous faisons attention de ne pas trop accelerer car c’est toujours du gravier, et sommes contents quand ils abandonnent la chasse. Nous appercevons enfin le lac de Song Kol, mais le ciel est bien sombre, et il pleut sur les montagnes environnantes. Nous hésitons entre nous arrêter planter la tente ou continuer dans l’espoir que ca ne soit qu’une averse, mais un gros orage approche rapidement et aux premieres gouttes nous faisons vite demi-tour dans l’espoir d’en sortir et de pouvoir planter la tente au sec. Comme le vent est plus rapide que nous nous nous arrêtons et nous mettons a l’abris de la bâche entre les motos et après quelques minute nous décidons de monter la tente sous la pluie pour au moin pouvoir rester au sec. En quelques minutes, malgres le vent, nous sommes contents d’avoir reussi a l amonter, et nous laissons les affaires mouillees dans l’entree et nous mettons au chaud dans les sacs de couchage comme il fait froid. Il n’est que 1h30, mais la pluie ne semble pas s’arrêter. Commes nous sommes un peu fatigues après la grande montée nous sommes tous les deux prets a faire une petite sieste.

Il y a une petite accalmie vers 6 heures et nous hésitons a aller un peu plus loin, mais comme le ciel est encore lourd nous décidons de rester ou nous sommes. Vers 7 heures il semble faire meilleur et noussortons de la tente, etonnes de voir de la neige sur les montagnes autours de nous. Le paysage est maintenant encore plus beau. Nous allons faire un petit tour a pieds vers le lac, mais quand des grelons commencent a tomber nous courrons a nouveau vers la tente et après un casse croute de poisson seche et de pain nous sommes contents d’être au chaud et au sec et nous esperons ne pas avoir froid cette nuit. Mous preparons les photos a mettre sur le site internet et ecrivons le journal avant de nous coucher nous endormir, berces par le bruit de la pluie sur la tente.