40 miles south of Volsk to Samarskaya Luka National Park, Russia

Distance: 240 miles
Time on bikes: 6.25 hours

We sleep quite well considering the noise from the insects outside. A few times we hear something large land on the ground sheet in the porch area of the tent and can only assume this is something like a giant stick insect that’s crawled up the inside of the tent and then fell off. We hear one car stop on the road near us and the car door open. We wait with baited breath in case it’s the Police asking us to move along, but thankfully we hear the car door close after a minute and the engine re-start. Must have just been a pee stop and we wonder whether the person spotted us through the trees.

The temperature has been almost unbearable these last few days and today we set the alarm early so we can pack up and get on the bikes before the heat of the sun makes itself present. We both wake up at about 4.30 am when the sun rises and we’re out the tent by 5 am. This is an early start. We get packed and the bikes are rolling at 6.20 am, although it’s just to pull around the corner away from the insects. After a quick breakfast and getting prepared for another ride in baking heat we pull away at 7 am – a record. As we ride, the air is so much cooler than yesterday and makes it a lot more comfortable on the bike. We try and set a resolution to get up early to ride in the morning, break at mid-day, and then ride in the late afternoon. We’ll see how long that lasts.

We need to get a bit further north today and are aiming for the National Park around Samara. The road we take follows the route of the Volga and the scenery improves as we ride along. We pass the junction for Volsk but give it a miss as we ride. We’re both feeling the heat of the day, but Bene is also fighting to stay awake as a result of the big distances we’re covering on poor roads and the unusual sleeping arrangement last night. We stop a couple of times to dowse ourselves with water and have a drink. The water in the bottles attached to our panniers is hot, but still better than nothing.

We see a road heading closer to the river so decide to take this. It will be slower going but should be more scenic. It was a good decision. We ride through very small villages and receive friendly waves as we ride through. We’re also much closer to the Volga and are able to see it most of the time. When passing through one small village we spot a small shop so pull in to see if we can buy some food and drink. We’re given a warm, if slightly confused, welcome by the shop proprietors. After buying a few things like yoghurts, homemade pastries and some fruit juice we go outside to get back on the bikes to find some shade.

A guy then gets our attention and beckons us around the back of the shop where he has a makeshift picnic table and makes us feel very welcome. He removes an advert poster from the shop to use as a table cloth and the lady that served us inside offers us a coffee which we gratefully accept. We sit there and are joined by the local cat, also seeking some shade from the sun.

After feeling much refreshed and human again, we say our thanks and get on our way. We pass through one town at 11.30 am and see a sign saying its 38 degrees, so it’s probably over 40 degrees in the afternoon when the air burns your neck as we ride along. As we ride towards the National Park we see a turn off signposted for a ski resort – that would be interesting to see. It’s not marked on Bene’s map, but Carl does have a road marked on the GPS. Although that often doesn’t mean anything.

The road is a bit patchy getting there, but doesn’t have the obliterated appearance of other roads we’ve been riding on. The huge Kamaz trucks really take their toll on the surface of the roads and we can see why. In this heat we can see the tarmac turning back into liquid tar in places. We’ve also seen loads of broken down cars and trucks due to the heat. Many of the buses and trucks are driving with their engine covers propped open for ventilation. Surely it can’t be like this all the time?

The ski resort looks quite small, but there are hotels. We ride around the car park where the road appears to culminate and as Carl rides around in circles while Bene takes a photo we’re beckoned over by the security guard standing outside a hut we’d ridden past. He looks a bit peeved, but Carl plays the GPS card and shows him that there should be a road through here. He sees that we mean no harm and are just daft travellers and gestures that there is a dodgy road through the hills if we retrace our steps and look for a road on the left.

We soon find the road, or what’s left of it. The security guard had gestured that the surface was bad but that we should be ok to get through. Actually, it turned out to be fine. It seems that the road had been left to ruin some time ago and instead a track cuts a nice passage through the hills behind the ski resort. There’s no one else around and this is probably the first bit of real exploring we’ve done in Russia. We have all our fingers crossed that we don’t have any problems with the bikes in this heat.

The track eventually emerges back on the main road and we’re pleased no retracing of the route was required. We continue up towards Samara and stop for fuel. Despite doing about 220 miles, it only costs about £11 to fill both bikes as petrol in Russia is about 50p a litre. We have some dried fish out of a packet, but it’s a bit like chewing gum. Still, we’re sure it’ll help.

As we get closer to Samara we follow the signs, but these lead us to a dead end. They must still be finishing the ring road around the town we’re passing so we need to go back into town to ride through. We do see the effects of the heat on the local woods as there are large stretches of scorched forest.

Back on track we manage to negotiate the roads to find our way towards the National Park. Bene had noted this place as being the most ideal for a swim in the Volga so we have high hopes of being able to find somewhere good to stay, maybe for a couple of nights. As we ride through the forested areas the air actually smells strongly of a sauna as the wood is being cooked in the heat of the sun. We follow the road, but some of the choices we make at junctions are dictated by the number of vehicles coming in the other direction. We’ve found too many dead ends in Russia so want to make our best chance of getting a road to somewhere.

We seem to be in luck when we pull into a village which seems quite busy and the GPS shows we’re very close to the river. Small single lane tracks run between rows of houses down to where the river should be. We see people walking up in beach clothes, but aren’t sure whether we’re allowed down with the bikes. We’d already passed a security barrier on the way into the village and at the other end we come across another, but this one is down and it looks like a dead end. We decide to try riding down one of the tracks towards the river. The first is a dead end and just provides access to houses.

We try the next lane and it comes out to a large grassed area with various tracks going down towards the river. We take one which arrives at a car park and we just dump the bikes and kit to go and jump in the river. There’s a pebble beach but it’s quite quiet. We relax for a couple of hours before deciding what we’ll do for accommodation. We haven’t seen any hotels, apart from a couple by the roadside earlier on in the day. Sunset is at 9.15 pm, so that’s really our deadline as the mosquitoes will no doubt make their presence felt then.

At about 6 pm we take a walk around the area to see if there are any little quiet hideaways where we can pitch the tent. This doesn’t really show anything better than where we’d parked already, so we head back to the bikes. There’s a smaller car park in the next ravine and we think this gives us the best option. It’s not hidden, but we hope that someone will let us know if it’s a problem.

Bene is feeling absolutely exhausted and we need to have something to eat and get the tent pitched. At about 7.30 pm Bene gets the cooker going to boil water to cook some pasta we had in the canteen box. Carl moves the bikes to the adjoining ravine and we then transfer the kit. We leave the cooker until the last minute and when Bene goes to collect it a family are all stood around in despair. It’s switched off as the water had already boiled and the pasta was in the pot, but the family make us very aware that fires aren’t permitted.

We’re still not sure whether we’re allowed to camp, but as they walk past Carl erecting the tent they don’t say anything. We take that as a good sign. At about 8 pm we have the tent pitched and are just sorting the bikes and securing the tent so we can go down to the beach to have dinner. We still don’t know whether we’re going to be told to move on when a young girl walks across the large grassed area over to us. She meekly introduces herself and asks where we’re from. We’re a bit knocked back as we’ve not met anyone who speaks English since entering Russia nearly week ago, and this girl is quite fluent.

It turns out the girl is staying in a house in the village but is going home tomorrow. She’s very interested to meet us and we tell her that we’re travelling around and heading to Kazakhstan next. She’s more surprised that we’re happy to travel around and not know a word of the language. We try to impress her by saying ‘Thank you’ in Russian, but this was more of a joke at our inability with the language. The best thing though is that she tells us it’s fine to camp and she’s envious of the pitch we’ve chosen – looking over the Volga and a few steps from the beach. She was like an angel bringing us this news, and we feel we can now relax and enjoy our dinner.

We have a few more swims in the lovely clear, warm water of the Volga before retiring to our tent for the night. We hear a few people during the night, but this is just fishermen coming and going.

Jour 84 – Dimanche 11 Juillet 2010

De 60 km au sud de Volsk au parc national Samarskaya Luka, Russie

Distance: 240 miles – Temps a moto: 6.25 heures

Nous dormons assez bien malgres les bruits d’insects, et tôt le matin nous entendons une voiture s’arrêter, mais ca devait juste être pour une pause pipi, ils repartent peu après. Il a fait très chaud les derniers jours et avions mis le reveil tôt, mais nous nous reveillons tous les deux vers 4h30 au lever du soleil, nous sortons de la tente vers 5 heures et décidons de nous lever et profiter de la fraicheur.

Nousa partons vers 6h20, c’est notre départ le plus tôt, et il y a déjà deux dames qui cherchent des fruits dans les arbres un peu plus loin.  C’est agréable de profiter de la fraicheur, mais je me sens un peu fatiguee, entre la chaleur et les distances, nous espérons tous les deux trouver un endroit sympa un peu plus tôt ce soir, et décidons de ne pas rouler si possible entre midi et 5 heures, mais nous risqons de ne pas trouver un endroit sypma ou faire une longue pause…

Nous esperons arrive au parc national de Samara ce soir. Nous passons pres de Volsk et suivons la Volga vers le Nord. J’ai un gros coup de pompe et j’ai du mal a rester reveille, nous faisons donc de nombreuses pauses tout en essayant d’avancer le plus possible. L’eau des bouteilles que nous utilisons pour nous rafraichir est Presque trop chaude, mais nous rafraichis un peu quand meme et nous buvons beaucoup.

Nous voyons une petite route qui semble suivre la riviere de plus pres et decidons de la prendre comme elle semble plus interessante. Nous arrivons dans un petit village  ou les gens nous salient d’un signe de la main, nous nous y sentons les bien venus, il y a un petit magazine ou nous nous arretons pour prendre quelques provisions et de quoi petit dejeuner, les locaux sont tres interesses par notre presence et nous parlent en Russe, meme si nous ne comprenons pas. Ils sont tres souriants. Dans le magazine nous prenons des patisseries, des abricots seches et du jus de fruit. Alors que nous buvons notre jus de fruit en sortant, les proprietaires nous font signe d’aller profiter de l’ombre a l’arriere du magazine et nous offrent un caffe. Nous acceptons et nous installons a cote d’un papi qui bois une biere fraiche et d’un chat avec une tete enorme. Apres cette bonne pause nous reprenons la route et suivons des signes pour des pistes de ski, nous sommes intrigues et nous disons que ca serai interessant.

La route prends la bonne direction pour retourner vers la route principale, mais quand nous arrivons au bas des pistes, c’est un cul de sac, il y a un hotel et des gardes. Les gardes sont sympatiques et nous meetent dans la bonne direction, ils nous indiquent un sentier. Nous hesitons un peu, mais le sentier a l’air d’etre utilise, il y a des marques de pneu de camions, nous decidons donc de le suivre. Il fait encore chaud et nous esperons ne pas avoir a rouler trop doucement, ou nous risquons de suer. Le sentier rejoins la route principale après quelques kilometres et nous prenons alors la direction du parc national de Samara.

Nous faisons un plein qui ne nous coute que environs 11 euros, l’essence est de moins en moins chere. Nous prenons aussi deux parquets de poisson seche, c’est un peu comme du chewing gum au poisson, mais ca nous donne un peu d’energie, on n’a pas trop faim dans ces chaleurs.

En nous raprochant de Samara nous suivons des panneaux dans la bonne direction sur une route assez nouvelle, mais c’est une impasse un peu plus loin, ca a l’air d’une route qui contourne la ville qui n’est pas finie. Nous faisons donc demi tour et utilisons la boussole du GPS  dans une ville assez grande pour nous diriger dans la bonne direction, et ca mache bien, nous finissons par retrouver la bonne route. Nous passons pres d’une foret d’abres morts, ils ont les pieds dans des marais, et il y a des parties de forets brulees, nous avions vu des panneaux avec des photos de feux de forets, mais c’est impressionnant a voir.

Nous arrivons dans le parc naturel qui est a louest de Samara et nous avions lu que c’est le meilleur endroit pour nager dans la Volga, nous esperons y trouver un petit coin sympa. Nous suivons une route vers le sud du parc, et passons de grandes forets, l’une d’elle fume et ca sent le bois, nous pensons que c’est un feu de foret, ca doit etre un gros problem ici. Nous continuons et a chaque Carrefour nous decidons dans quelle direction aller celon le nombre de voitures qui y vont, pensant que si les gens y vont, il y a des chances que ca soit une partie touristique, et agreeable.

Nous arrivons a un village ou il y a pas mal de monde, mais il y a un garde, nous hesitons un peu et decidons d’essayer de passer, le garde nous fait signe que c’est bon. Nous passons dans le village, c’est une rue principale avec des petites routes de chaque cote. L’un des cotes semble descendre vers la riviere, nous en prenons une, mais c’est une impasse, la deuxieme passé une dixaine de petites maisons en bois, puis sur un sentier et après peut etre 200 metre il nous mene jusqu’a un parking juste au bord de la Volga ou il y a une plage de galets et des gens qui nagent. Nous n’hesitons pas, cadenassons nos affaires sur les motos et descendons nous jetter directement dans la riviere. Nous sommes creuves et la fraicheur nous fait du bien. Nous nou sreposons un peu avant de decider que faire pour la nuit. Il ne semble pas y avoir d’hotels, mais nous pourrions camper au bord de la riviere. Le coucher de soleil est a 9h15, et c’est a cette heure que les moustiques sortent, nous devons decider ce que nous faisons avant cette heure la.

Vers 6 heures nous partons faire un tour a pieds le long de la riviere et vers le village pour decider s’il y a un endroit sypma pour camper, et decidons de rester pres de la ou nous sommes garres. Ca n’est pas trop cache, mais il n’y a pas trop de monde, et nous esperons que ca n’est pas un problem. Je suis creuvee et je n’ai qu’une envie, c’est de me reposer. Je commence a cuisine pendant que Carl deplace les motos. J’eteinds le rechaud pour aller depalcer des affaires vers la ou Carl a garre les motos, et quand je reviens, le rechaud est entoure de 5 ou 6 personnes qui ont l’air horrifies. Ils me font comprendre que les feux sont interdits…je m’excuse et je range tout, heureusement nous avoins cuit nos pates.

Nous ne sommes toujours pas surs s’il est possible de camper, mais decidons de monter la tente. Une jeune fille nous approche et demande nerveusement si nous parlons Anglais. Elle reste un peu discuter etnous dit que ca n’est pas un problem de camper et que nous avons choisi le meilleur endroit qu’elle aimerai en faire de meme. Elle a loue une maison dans le village pour le weekend et repars le lendemain. Elle est heureuse de nos compliments sur son Anglais parfait, et nous dit que c’est la premiere fois qu’elle a la chance de parler a quelqu’un d’autre que son professeur. Elle est aussi tres interessee par notre voyage et surprise que nous osons venir en Russie sans parler Russe, et nous confirme qu’il y a peu d’hotels en Russie, ca n’est pas juste que nous ne les trouvons pas, dans une grande ville il n’y en a souvent que 2 ou 3.

Soulages de savoir que nous pouvons camper tranquilement, nous nous installons sur la plage pour y manger et prendre un dernier bain avant d’aller nous coucher, mais nous allons vers la tente une demi-heure après le coucher de soleil et les moustiques sont au rendrez-vous!

Nous entendons plusieurs personnes passer pas loin de la tente pendant la nuit, mais personne ne semble passer trop pres.